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jeudi, mai 6, 2021

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Le « glacier antarctique apocalyptique » pourrait fondre plus rapidement qu’on ne le pensait

Un glacier antarctique plus grand que le Royaume-Uni risque de se briser après que les scientifiques ont découvert plus d’eau chaude qui coule sous lui qu’on ne le pensait auparavant.

Le sort de Thwaites – surnommé le glacier apocalyptique – et l’inlandsis massif de l’Antarctique occidental qu’il soutient sont les plus grands facteurs inconnus de l’élévation future du niveau de la mer mondiale.

Au cours des dernières années, des équipes de scientifiques ont sillonné la région éloignée et inaccessible de la limite ouest de l’Antarctique pour essayer de comprendre à quelle vitesse la glace fond et quelles pourraient être les conséquences pour le reste du monde.

« Ce qui se passe dans l’ouest de l’Antarctique est d’une grande importance sociétale », a déclaré Robert Larter, scientifique au British Antarctic Survey et chercheur principal de l’International Thwaites Glacier Collaboration, le projet de recherche le plus ambitieux jamais réalisé en Antarctique. « C’est la plus grande incertitude dans l’élévation future du niveau de la mer. »

La campagne de recherche de 50 millions de dollars de l’ITGC a envoyé des équipes de scientifiques dans la région pour utiliser les derniers outils scientifiques afin de mieux comprendre la vitesse de fonte et la stabilité du glacier.

Ce mois-ci, l’une des équipes de l’ITCG, qui avait réussi à obtenir un sous-marin sans équipage sous le front de Thwaites pour la première fois, a publié une étude montrant que l’eau plus chaude atteignait le glacier qu’on ne le pensait auparavant, suscitant des inquiétudes quant à une fonte plus rapide.

Anna Wahlin, professeure d’océanographie à l’Université de Göteborg qui a dirigé l’étude, a déclaré que les résultats suggèrent que le sort du glacier et de l’inlandsis de l’Antarctique occidental serait scellé dans les deux à cinq prochaines années. « Les années à venir seront cruciales… elles détermineront ce qui arrivera à ce glacier », a-t-elle déclaré.

Wahlin a déclaré que l’avant du glacier Thwaites reposait sur un certain nombre de « points d’épingle » sous la mer. Mais à mesure que l’eau relativement chaude de l’océan profond augmentait la fonte, a-t-elle dit, celles-ci seraient perdues, brisant la glace et permettant à l’eau chaude plus loin sous la glace. Cela accélérerait l’écoulement du glacier dans la mer.

« Il se peut qu’une fois que cela se produit, tout s’effondre et ce n’est que le début d’un changement assez spectaculaire … mais si cela ne se produit pas maintenant, je pense que nous pouvons être plus confiants que cela ne se produira pas comme les pires scénarios », a déclaré Wahlin.

Les pires scénarios pour Thwaites sont sombres. C’est le glacier le plus large de la planète, de plus de 1 km de profondeur et contient suffisamment de glace pour élever le niveau de la mer de 65 cm.

La perte de glace s’est accélérée au cours des 30 dernières années et contribue maintenant à environ 4 % de toute l’élévation du niveau de la mer dans le monde. Les experts disent que cela pourrait augmenter considérablement si la glace à l’avant de Thwaites se brise, avec des effets d’entraînement pour d’autres glaciers de la région.

Pour exacerber les préoccupations des scientifiques, l’Antarctique occidental a été l’un des endroits qui se réchauffent le plus rapidement sur Terre au cours des 30 dernières années et, depuis 2000, il a perdu plus d’un tonne de glace.

L’année dernière, une équipe de scientifiques britanniques a découvert des cavités de la moitié de la taille du Grand Canyon sous Thwaites qui, comme la carie d’une dent, permettent à l’eau chaude de l’océan d’éroder le glacier, accélérant intérieurement la fonte. Et parce qu’une grande partie du sol sur lequel se trouve le glacier est sous le niveau de la mer, on pense qu’il est particulièrement vulnérable à la fonte à mesure que l’eau plus chaude empiète plus loin sous la glace à l’intérieur des terres.

Larter a déclaré : « Le lit s’approfondit en amont et il existe une théorie glaciologique qui dit qu’il s’agit potentiellement d’une situation très instable… c’est un scénario très effrayant lorsque vous l’entendez pour la première fois, mais il existe divers scénarios de rétroaction négative qui pourraient le contrer. »

Il a dit que si les « points d’épingle » du glacier étaient perdus dans les prochaines années, il commencerait à couler plus rapidement « et à mettre plus de glace dans la mer ». Mais il a dit que la question à laquelle personne ne pouvait actuellement répondre était exactement combien de glace supplémentaire entrera dans la mer si le glacier commence à se briser.

« C’est une question délicate », a déclaré Larter. « Je pense que je devrais dire revenir dans quelques années. »

Il a ajouté : « Personne ne sait comment cela va réagir au réchauffement persistant – nous ne le savons pas parce que dans l’histoire de l’humanité, nous n’avons jamais vu cela se produire. Nous essayons de toutes les manières possibles de comprendre ce qui va se passer. »

The Guardian

Karine
Si ceux qui disent du mal de moi savaient exactement ce que je pense d'eux, ils en diraient bien davantage.

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